“Ik kijk naar de Premier League, omdat het de beste competitie ter wereld is.” – Selvam Kavyraj (19), student Taylor’s University, Kuala Lumpur.

Kuala Lumpur – De Engelse Premier League (EPL) is booming. Er bestaat wereldwijd steeds meer belangstelling voor de hoogste Engelse voetbaldivisie en de organisatie sluit megacontracten af voor de uitzendrechten van de wedstrijden. De Aziatische markt speelt hier een steeds grotere rol in. Door de enorme populariteit van de Premier League op dit continent bieden concurrerende Aziatische mediabedrijven grote bedragen om de uitzendrechten van de EPL te bemachtigen. Er wordt zelfs al gesproken over het spelen van Premier League wedstrijden in Azië. Hoe valt de grote aantrekkingskracht van de competitie in Azië te verklaren en zal de Premier League haar populariteit onder Aziatische voetbalfans behouden? – “Premier League wedstrijden in Azië zijn slechts een kwestie van tijd.”

Aantrekkingskracht Premier League
Nee, aan romantiek in het voetbal wordt nog maar weinig gedaan. Het grote geld regeert tegenwoordig ook op de burelen van de grote voetbalclubs in Europa. Gary Cook, voorheen de grote technische baas bij Manchester City, meende het echt in aanloop naar dit seizoen: de prachtige stadionnaam City of Manchester Stadium werd ingeruild voor het Etihad Stadium. Alles om de sponsor te pleasen. Dat het nu net om een Aziatische sponsor gaat is minder toevallig. Liefst vijf teams uit de Premier League worden in het seizoen 2011/2012 gesponsord door een bedrijf uit Azië. En afgelopen zomer nog speelden Chelsea, Arsenal en Liverpool een vriendschappelijke wedstrijd voor een uitverkocht huis tegen het Maleisisch nationale elftal. Het is duidelijk dat de band tussen de Engelse Premier League en het Aziatische continent steeds sterker wordt.

Maleisië ligt 10.000 kilometer van Engeland af, kent een tijdsverschil van acht uur met dat land en er speelt geen enkele Maleisiër in de Premier League. Waarom is de competitie hier dan toch zo populair? “De Premier League is in mijn land onder andere zo populair, omdat Maleisië ooit een vroegere kolonie van Engeland is geweest”, zo legt Haresh Deol (29), een sportjournalist van de Malay Mail, uit. “Mijn vader en mijn ooms keken al naar de competitie toen ik nog jong was, dus ik heb het van jongs af aan meegekregen.” Matt Holland (23), een Engelsman die voor Cardiff City in Kuala Lumpur werkt, noemt nog een belangrijke reden: “De speeltijden van de EPL zijn voor Maleisiërs erg gunstig, want ze worden door het tijdsverschil vaak gespeeld als het hier etenstijd is. Daarom zitten tijdens wedstrijden alle bars en cafés vol met fans.” Choong Khay Lee (41) is hoofd sport van Astro TV, de mediaorganisatie die de wedstrijden in Maleisië aanbiedt: “De EPL staat garant voor kwaliteit en dat trekt veel voetballiefhebbers hier aan. Zolang onze nationale competitie zich niet verder ontwikkeld zal de EPL verreweg de populairste competitie blijven.”

Uitzendrechten
In 1992 besloten de Engelse voetbalclubs de English Premier League op te zetten om op die manier de competitie commercieel aantrekkelijker te maken. Dat die opzet meer dan geslaagd is moge duidelijk zijn: voor de som van 2.2 miljard euro verkocht de organisatie de uitzendrechten in Engeland en de overzeese rechten verdubbelden tot bijna 1,7 miljard euro voor de periode 2010 – 2013. De explosieve stijging van de opbrengsten uit de televisierechten zijn voor een groot deel toe te schrijven aan de ‘bidding wars’ tussen concurrerende Aziatische TV stations. Khay Lee beaamt dit: “De rechten moeten na 3 jaar elke keer opnieuw worden afgesloten. Ze worden verkocht in verschillende rondes waar steeds tegen elkaar op geboden moet worden, op die manier worden de rechten steeds duurder. In Singapore zijn de rechten al verdeeld tussen twee stations, omdat het te duur bleek voor één uitzendgerechtigde alleen.” Ondertussen wrijven de organisatie en clubbestuurders zich in de handen: wereldwijd zenden liefst 211 landen de wedstrijden in meer dan 600 miljoen huishoudens uit.


Promotie en Merchandising
Sportjournalist Deol vertelt: “Hoewel de Engelse competitie het best bekeken wordt, vind ik de Spaanse Primera Division speltechnisch en daarmee kwalitatief beter. De marketing van de EPL is echter ongeëvenaard. Ze promoten de wedstrijden voortdurend en doen veel aan merchandising in Azië.” Khay Lee voegt hier toe: “Wat ook meehelpt is dat de competitie voortdurend onder de aandacht wordt gebracht in de media. In de kranten staan dagelijks 3 tot 5 pagina’s met nieuws over alle teams, spelers en wedstrijden. Hoewel Astro TV ook de uitzendrechten bezit van bijna alle andere competities blijft de EPL voor ons een killer product.”

Dat het inderdaad een aantrekkelijk product is, blijkt ook bij het Asia Café in Subang, Kuala Lumpur. De tafeltjes bij het open lucht restaurant zijn tot het laatste stoeltje bezet en iedereen kijkt geboeid naar het grote scherm waar spelers in het befaamde felrode shirt van Manchester United aantreden. Diezelfde shirts hangt bij veel van de aanwezigen ook om de schouders. “De meeste mensen zijn voor Liverpool of Manchester United”, zo legt ober Enam (28) uit, “als die clubs spelen zit het hier altijd vol.” Student Ramadhan (22) vult aan: “Op de dag van de Champions League finale tussen Manchester United en Barcelona (28 mei 2011), was ik van plan hier met vrienden wat te eten en daarna de wedstrijd op het grote scherm te kijken. We waren hier al acht uur van te voren, maar toen waren alle plaatsen al bezet.”

North-London derby zonder Londen?
De vraag is of de competitie haar status kan behouden binnen zo’n grote markt als de Aziatische. Khay Lee voorziet problemen: “De prijzen voor de uitzendrechten kunnen niet blijven stijgen. Hoe je het wendt of keert, de prijs zal doorberekend worden naar de consument. Als een Aziatische consument de prijs te hoog gaat vinden, schakelt zij vrij snel over naar een ander product.” Inmiddels zit de concurrentie ook niet stil en beginnen de Italiaanse Serie A en de Spaanse Primera Division de Aziatische markt ook te ontdekken. Zo werd de wedstrijd om de Italiaanse Supercup afgelopen jaar voor een uitverkocht stadion in Peking gespeeld. Daarnaast besloot de Spaanse voetbalbond competitiewedstrijden eerder te laten aanvangen, om op die manier de Aziatische markt beter te kunnen bereiken. Zo werkte Real Madrid op 6 november een thuiswedstrijd af om 12 uur ’s middags in plaats van een voor Spanje traditionele avondwedstrijd. Deol merkt ook dat de Spanjaarden wakker zijn geworden: “Ik weet dat FC Barcelona bezig is met het opzetten van een academie in India en afgelopen zomer kwam Real Madrid voor het eerst sinds 2005 weer naar Azië. De Primera Division is echt een inhaalslag aan het maken.” De Premier League denkt echter al een stap verder, zo gingen er al in 2008 geluiden op om wedstrijden in het buitenland af te werken. Volgens Khay Lee is dit onafwendbaar: “De wedstrijden die alle Engelse topclubs in hun voorbereidingen in Azië spelen, zijn elke keer snel uitverkocht. Dat tekent de populariteit van die clubs onder de Aziatische voetbalfans. Dat er Premier League wedstrijden in Azië afgewerkt zullen worden is slechts een kwestie van tijd, simpelweg omdat er een enorme vraag naar bestaat.”

Hoewel de Primera Division en de Serie A een inhaalslag aan het maken zijn op de Aziatische markt en de prijzen voor de uitzendrechten van de Premier league de pan uitrijzen, lijkt het erop dat de Premier League haar populariteit nog wel een tijdje zal behouden. “Het gaat erg lang duren voordat de positie van de Premier League zal worden bedreigd”, zo is Choong Khay Lee van mening. Haresh Deol sluit zich hierbij aan: “De marketing van de EPL is van een dusdanig hoog niveau dat ik de populariteit in Azië eerder zie toenemen”. Het lijkt dan ook niet heel lang te duren voordat pakweg Arsenal – Tottenham Hotspur op Aziatische bodem zal worden afgewerkt. The North-London Derby gespeeld in Peking, Bombai of Kuala Lumpur: het zal wennen zijn voor de gemiddelde Europese voetballiefhebber.

GEEN REACTIES